Миротворец

25 февраля 1836 г. 22-летний Сэмюэл Кольт получает патент на свой первый револьвер. Это потом, уже после его смерти, благодарные потомки скажут: "Господь создал людей свободными, а Сэм Кольт уравнял их в правах". А в начале своей карьеры оружейника Кольту приходилось ездить по Штатам с бродячим шоу. На афишах будущий миллионер именовался "профессором Культом", зарабатывая таким образом деньги на производство опытной партии револьверов "Colt". Уже в детстве Сэмми отличался нездоровой тягой ко всякого рода пиротехническим эффектам…

Будущий знаменитый оружейник, легенда Америки, родился 19 июля 1814 г., в городке Хартфорде, в семье владельца текстильной фабрики Кристофера Кольта. Когда Сэму исполнилось четыре года, ему подарили игрушечный пистолет, сделанный из бронзы. Желая переделать игрушку в настоящее, достойное мужчины оружие, маленький экспериментатор утащил из отцовского охотничьего рога кучку пороха, и вскоре в доме прогремел взрыв. Сэм, к счастью, не пострадал, но этот случай вполне можно считать началом его карьеры изобретателя оружия.

Когда Сэмюэл начал работать на текстильной фабрике отца, то не оставил своего увлечения оружием. Вскоре ему удалось смастерить четырехствольный пистолет, стрелявший одновременно четырьмя пулями. Его первое творение было весьма тяжелым, а отдача такая сильная, что могла покалечить стрелявшего.

Когда Сэму исполнилось 15 лет, он увлекся изучением свойств гальванических батарей, что закончилось очередным потрясением для жителей тихого городка. На День независимости в 1829 году вундеркинд преподнес своим землякам весьма необычный сюрприз. В центре городского озера он поставил на якоре начиненный порохом плот, соединил его с берегом при помощи подводного электрического провода, а потом в момент кульминации праздника включил ток. Плот эффектно взлетел на воздух. Это, в сущности, была первая в мире подводная мина. Впоследствии Кольт разработает и запатентует настоящую подводную мину с электрическим взрывателем. Но сейчас не об этом.

Опасаясь, что когда-нибудь Сэм разнесет вдребезги фабрику, отец отправил его учиться в университет. Но изобретатель продолжал свои опыты и в храме науки. Результатом стал сильный пожар, вспыхнувший в университетском здании. Учебу пришлось оставить...

Будущий создатель легендарного револьвера нанимается матросом на торговое судно. Однако молодой человек не отказывается от своей идефикс – создать легкий многозарядный револьвер, из которого можно было бы стрелять несколько раз подряд простым нажатием курка. Ведь в те времена существовали только тяжелые револьверы, которые необходимо было перезаряжать после каждого выстрела.

Работая матросом на бриге "Corvo", юный Сэмюэл обратил внимание на то, что после поворота рулевого колеса одна из его рукояток попадает в захватную муфту и штурвал фиксируется. Использовав аналогичный механизм, Кольт разработал оригинальную конструкцию револьвера. Правда, по другой версии мысль заменить ружейный замок вращающимся барабаном пришла Сэму в голову, когда он наблюдал за работой кабестана – механизма для выбирания якорных или швартовых канатов. Там же, на борту корабля, Кольт соорудил деревянный прототип барабана для зарядов – главной детали всех револьверов, пригодной, впрочем, и для длинноствольного оружия.

Окрыленный открывающимися перспективами, Кольт завершает свою морскую карьеру. Когда, наконец, в 1835 году Сэмюэл сумел создать образец такого револьвера, никто из друзей и знакомых не верил, что из него можно стрелять. Но изобретатель был настойчив. В 1835 г. Сэм побывал в Европе и получил английский и французский патенты на свое изобретение – барабан для зарядов револьвера. 25 февраля 1836 г. 22-летний Кольт получает патент на свой первый револьвер. С помощью дяди-бизнесмена он открывает компанию "Patent Arms Manufacturing Co" и оружейный завод в Патерсоне (штат Нью-Джерси). Также Сэм сумел привлечь к сотрудничеству Джона Пирсона, самого знаменитого оружейника тех времен. Первую модель револьвера, не мудрствуя лукаво, так и назвали по имени города, в котором находился оружейный завод – "Colt-Paterson".

Именно в это время Кольт разъезжает по всей стране, давая представления с "веселящим газом" (закисью азота), так как ему постоянно были необходимы деньги на поддержание производства, изготовление опытных образцов револьвера.

Изобретенный Кольтом многозарядный барабан, позволявший вести беглую стрельбу, был явно революционной идей. И в какой-то мере он действительно позволил уравнивать шансы при нападении нескольких на одного – "выигрывать в свободной конкуренции", что для американцев являлось очень существенным. Это изобретение в определенном смысле изменило ход истории – если не мировой, то уж американской точно.

Впрочем, поначалу новшество Кольта не оценили. Все по привычке предпочитали пользоваться традиционными замковыми мушкетами и пистолетами. Револьвер Сэма был американцам не интересен, несмотря на то, что первые покупатели оценили его по достоинству. Небольшую партию оружия для нужд армии приобрело и правительство. Но изделие Кольта распродавалось очень маленькими партиями, редко превышавшими 100 штук.

В конце концов, завод в Патерсоне был закрыт, а фирма оказалась на грани банкротства. Чтобы как-то отсрочить ее бесславный конец, Кольт торговал уже чем ни попадя: водонепроницаемой амуницией, подводными минами для защиты бухт, и даже подводными телеграфными кабелями (совместно с другим Сэмом – Сэмюэлем Морзе, изобретателем известной азбуки для телеграфистов). После долгих мытарств удача наконец-то повернулась к изобретателю лицом – благодаря военным. О револьверах Кольта хорошо отзывались драгуны и техасские рейнджеры, проверившие их в деле, в постоянных стычках с индейцами. Специалисты из военной академии Вест Пойнт поначалу весьма скептически отнеслись к новинке, и все же в порядке эксперимента армейские начальники разрешили вооружить ею экспедиционный корпус, воевавший с индейцами во Флориде и Техасе. Один из офицеров корпуса, капитан Уокер (может, предок Уокера-Норриса?) очень высоко оценил прекрасные боевые качества нового револьвера. Весомой причиной для этого послужил удачный исход схватки его группы из 16 человек с 80 индейцами. Впоследствии эта легенда стала излюбленным сюжетом для американских художников-баталистов, рисовавших в гуще схватки с индейцами крутого Уокера, размахивающего кольтом-патерсоном. Такие боевые эпизоды и отзывы рейнджеров просто не могли быть не замечены чиновниками военного ведомства, и спрос на револьверы Кольта начал стремительно расти.

В 1846 году, когда началась война с Мексикой, правительство срочно заказало Кольту тысячу новых, модифицированных револьверов. В это же время капитан Уокер, путешествующий по Востоку США, встретился с Кольтом и обратился к нему с просьбой взять его в помощники. Их сотрудничество оказалось весьма плодотворным. Кольт и Уокер создают под этот заказ правительства новую модель револьвера "Colt Walker", положившую начало промышленному производству этого вида оружия. Чтобы выполнить заказ, нужен был новый завод, и Кольт упросил Эли Уитни (сына знаменитого изобретателя хлопкоочистительной машины) отдать под производство принадлежавшую тому фабрику в штате Коннектикут. После того, как новенькие револьверы поступили на вооружение армии, имя Кольта стало известно всей Америке. Поэтому и после окончания боевых действий правительственные заказы не иссякли. Наиболее популярной моделью в Америке перед началом Гражданской войны стал "морской" кольт образца 1851 года.

Когда срок контракта с Уитни истек, Кольт открыл оружейную мастерскую в Хартфорде. В 1852 он получил большой правительственный заказ на револьверы для морских офицеров. В том же году Кольт купил "Южные луга" – пустошь близ Хартфорда, и в 1855 г. построил собственный оружейный завод, оборудованный по последнему слову науки и техники. Ставка была сделана на массовое производство. Только за время Гражданской войны компания Кольта поставила правительственным войскам сотни тысяч единиц стрелкового оружия. Всего же за полтора века существования фирма изготовила более 30 млн. револьверов, пистолетов и ружей с фирменной гравировкой "Colt". С самого начала производства револьверы преобладали в линейке компании, благодаря чему слово "кольт" стало одним из синонимов револьвера.

Компания Кольта, в 1855 году сменившая название на "Colt`s Patent Fire Arms Manufacturing Company", прославила Хартфорд, поскольку ее продукцией вооружилась вся Америка. А ее глава, получивший от губернатора штата Коннектикут звание полковника (не за оружейные заслуги, а всего лишь за поддержку на выборах), в скором времени вошел в десятку самых удачливых промышленников Америки.

Предпринимательская деятельность Кольта ознаменовалась сразу несколькими революционными нововведениями: он одним из первых в США занялся тем, что сегодня называется маркетингом, включая наружную и печатную рекламу, адресную рассылку образцов и даже зачатки нынешнего PR.

Вся произведенная продукция продавалась небольшому числу коммивояжеров и 15-20 оптовым торговцам (через них товар расходился по магазинам и оружейным лавкам). Кроме того, фабрика Кольта принимала и индивидуальные заказы от богатых клиентов, друзей и родственников хозяина. Можно было заказать и целую партию оружия.

Кстати, известная фраза "Господь создал людей свободными, а Сэм Кольт уравнял их в правах" на самом деле появилась на свет только после его смерти. И в первоначальном варианте, во времена Гражданской войны в США, была такой: "Эйб Линкольн освободил людей, а Сэм Кольт уравнял их в правах". Для знаменитого оружейника эти слова звучали бы райской музыкой, доживи он до триумфа своего изобретения. Однако и при жизни Кольт достиг славы, которой редко удостаивались его коллеги-изобретатели. Когда в 1862 году Сэмюэль Кольт умер, бизнес был наследован вдовой Кольта – Элизабет Харт Джарвис и ее семьей. После смерти полковник стал настоящей легендой и символом США.